Fiberoptiske kabelsystemer konverterer pakker med data - billeder, tekst, video, e-mails - til en lysstrøm. Lyset bevæger sig gennem kablet fra afsender til modtager, som konverterer det tilbage til sin oprindelige form. Trådløs kommunikation konverterer de data, den transmitterer til elektromagnetiske bølger til transmission. Begge alternativer har fortalere, der vurderer dem som det overlegne kommunikationsmedium.

Hastighed

I teorien kan et trådløst netværk transmittere data med samme hastighed som optisk fiber. I praksis opnår fiberoptik højere maksimale hastigheder. Dette gælder især, når netværk bliver overbelastet, da alle brugere af trådløse netværk deler den samme båndbredde. Jo flere brugere ad gangen, jo mere overbelastet og langsommere bliver det trådløse netværk. Optisk fiber er i stand til meget hurtigere hastigheder end nuværende netværk giver. Hvis virksomheden opgraderer sit andet udstyr, kan fiberoptiske kabler sende hurtigere beskeder.

Afstand

Trådløse signaler nedbrydes med afstand: Jo længere væk brugeren er fra radiostationen, desto svagere er signalet. Fiberoptiske ledninger kan overføre et klart signal meget længere: En bruger får på ethvert tidspunkt det samme signal som nogen mange miles nede på linjen. Trådløs kommunikation kan imidlertid nå brugere, der er så isolerede eller landlige, at det er uoverkommeligt dyrt at køre kabler ud til dem. Australien har foreslået at tilslutte mere end 90 procent af sin befolkning til et fiberoptisk netværk til internetadgang, hvor australske landdistrikter modtager trådløs i stedet.

Mobilitet

Millioner af amerikanere kommunikerer og surfer på internettet på teknologi, der ikke fungerer på ledninger. Smarttelefoner, brombær og andre bærbare enheder giver brugerne adgang til internettet næsten overalt. Butikker og kaffebarer kan tilbyde gratis internetadgang uden at koble en tråd til enhver bærbar computer. Ulempen er, at i nogle byer fungerer nogle trådløse tjenester ikke, slipper opkald og næppe henter signaler. Tilføjet antal brugere med stadig stigende datatunge applikationer bremser og tilstopper lokale netværk.

Overvejelser

På trods af forskellene bruger mange kommunikationssystemer både fiberoptik og trådløse transmissioner. Kabelfirmaer leverer fiberoptisk service til et hjem hoveddøren, men ejerne kan bruge Wi-Fi til deres eget netværk. Virksomheder tilslutter deres lokalnetværk, men ansatte bruger brombær eller iPhones til at administrere e-mail på vejen. Australiens plan om at bruge en blanding af fiber og trådløs antyder, at der ikke er nogen teknologi, der fungerer perfekt for alle i enhver situation.