I dag er det vanskeligt at forestille sig en verden uden øjeblikkelig langdistance-kommunikation. Alligevel var det for mindre end to århundreder siden, at den første telegrafiske meddelelse blev mulig, og få årtier efter, før den første praktiske telefon blev opfundet. Det må have virket som magiske, usynlige signaler, der rejser hundreder af miles gennem et tilsyneladende inert par kobbertråde.

...

Grundlæggende principper

Både telegrafen og telefonen er afhængige af det samme grundlæggende princip, som findes i en almindelig loftslampekontakt. Når man vælter kontakten, lukkes kredsløbet, så elektroner kan strømme gennem ledningen helt til lampen i loftet og tilbage. Pæren lyser, når strømmen flyder, og er mørk, når der ikke er nogen strøm. Ved at tænde og slukke for strømmen, kan informationsmønstre overføres fra kontakten til lyset.

The Early Electric Telegraph

De første telegrafer brugte ikke en pære, men snarere en simpel elektromagnet, der flyttede en håndtag med en pennen i kontakt med en bevægelig papirstripe. Pekepennen efterlader et langt mærke eller et kort mærke, afhængigt af hvor længe operatøren i den anden ende holdt telegraftasten nede. Meddelelser blev sendt ved hjælp af Samuel Morses kode, hvor hvert bogstav er repræsenteret af en bestemt kombination af prikker og bindestreger.

...

Telefonen

Elektromagneten, der driver telegrafens stylus, er principielt ikke forskellig fra den elektromagnet, der findes i en lydhøjttaler. Den eneste forskel er, at lydhøjttalermagneten tænder og slukkes meget hurtigere - tusinder af gange i sekundet - hvilket får højttalermembranen til at vibrere og producerer en lyd. Den nyligt opfandte mikrofon erstattede telegraftasten og kodede lyde plukket af mikrofonen til et mønster af elektriske spændinger, der ville gengive den originale lyd på en højttaler i den anden ende.

Ligheder og forskelle

Telegrafer krævede generelt dygtige operatører, der kendte morskode, og derfor havde de fleste aldrig telegrafmaskiner i deres hjem; for at sende et telegram, ville man gå til et lokalt telegrafkontor. Telefonen krævede derimod ingen særlig dygtighed; du behøvede kun at tale ind i mikrofonen og lytte gennem ørestykket. Med tiden blev der udviklet sofistikerede skiftende netværk, der gjorde det muligt for telefonbrugere at ringe til hinanden direkte. Tilsvarende teknologi blev brugt til telegrafi (telex) indtil for nylig. Det er interessant at bemærke, at den tidligere opfindelse, telegrafen, faktisk var en digital enhed i den forstand, at de data, den transmitterede, bestod af enkle on-off mønstre, og dens output var en streng med faste symboler. Nu bruges selvfølgelig mobiltelefoner til at sende tekstbeskeder såvel som tale; telefoner og telegrafer er igen forenet.