Et relæ er en elektromagnet med en intern fjederbelastet håndtag til at skifte elektriske kontakter. For at aktivere relæet føres vekselstrøm (AC) eller jævnstrøm (DC) gennem spolen på elektromagneten, hvorved kernen magnetiseres for at tiltrække håndtaget. På denne måde skifter en lille strøm, der påføres spolen, en stor elektrisk strøm i kontakterne. Denne strøm kan være fra en anden afbryder, kredsløbskortet relæet er tændt eller et andet elektrisk kredsløb.

Relæ-brug

Startmotoren på en bil har en kombination af magnetventil og relæ. En relativt lille strøm fra nøglekontakten aktiverer relæet for at lede den store batteristrøm til startmotoren. Lav strøm på ovnens styrekredsløb bruger et relæ til at aktivere højstrømblæsermotoren. Gadelygter bruger en fotocelle til at aktivere et relæ, og relæet tænder og slukker for den høje strøm for gadelyset.

DC Relæ

Jævnstrøm (DC) er stabil og vender aldrig tilbage. Et jævnstrømsrelæ bruger en enkelt spole af tråd viklet omkring jernkernen til at fremstille elektromagneten. Når DC-spolen er aktiveret, er magnetismen, der genereres i kernen, stabil, fordi DC bare fortsætter. Den stadige magnetisme holder håndtaget tiltrukket, så længe DC strømmer. Når strømmen er slukket, og jernkernen ikke længere er magnetiseret, vender den fjederbelastede håndtag tilbage til en afslappet position, og de elektriske kontakter skiftes tilbage.

Vekselstrøm

Vekselstrøm (AC) forbliver aldrig den samme og holder ved at vende retning. Når vekselstrømmen strømmer, klatrer den op til en top og falder derefter tilbage til 0 for at vende retning. Derefter klatrer strømmen til et højdepunkt og falder til 0 igen for at gå fremad igen. Hver gang strømmen når en top, falder den tilbage til 0, så den kan ændre retning. Cyklussen for at gå frem og tilbage gentages 50 eller 60 gange i sekundet, og magnetismen i kernen, der genereres af strømmen i spolen, følger også i denne frem og tilbage cyklus.

AC Chatter

I et DC-relæ, når strømmen stopper og magnetismen i kernen falder til 0, begynder det fjederbelastede håndtag at trække tilbage til den afslappede position. Hvis der anvendes vekselstrøm, går håndtaget ikke særlig langt, fordi kernen bliver magnetiseret og tiltrækker grebet igen. Denne cyklus med at frigive håndtaget og trække det tilbage gentages hver gang AC veksler, og relæet lyder som om det brummer eller skravler. Nogle gange skifter de elektriske kontakter muligvis ikke engang korrekt.

AC Relæ

For at forhindre dette skrav har AC-relæet to spoler til at fremstille en transformer, der holder kernen magnetiseret. Tråden i den traditionelle spole er transformatorens primære. Transformatorens sekundær ligner en D-formet kobberskive eller ring. Noget af magnetismen fra den primære spole producerer strøm inde i kobberringen. Strømmen i ringen, eller transformator sekundær, er faktisk forsinket sammenlignet med strømmen i den primære spole for at holde kernen altid delvist magnetiseret. Håndtaget sprænger ikke mod kernen, fordi den konstant magnetiserede kerne aldrig frigiver den, mens vekselstrømmen flyder.